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¿POR QUÉ DESAPARECIERON LOS DINOSAURIOS?

Como residuo de la formación del Sistema Solar quedaron entorno a nuestra estrella no sólo planetas de gran tamaño, sino multitud de cuerpos celestes que nos rodean. Giran entorno al Sol, pero su trayectoria se ve muy perturbada por los planetas cuando se acercan a ellos. A veces, incluso llegan a chocar. Cuando esto ocurre, y vistas las velocidades relativas que pueden alcanzar, los choques no pueden ser más que catastróficos.

Desaparición de los dinosaurios
Hace unos 65 millones de años dos de estos cuerpos chocaron y un fragmento roto de unos 10 kilómetros se dirigió a la Tierra, nuestro planeta lo atrajo, y en el momento de la colisión su velocidad se acercaba a los 25 kilómetros por segundo. El violento choque, que se situaría en lo que hoy es el Golfo de México, abrió una gran depresión en forma de olla de más de 40 kilómetros de profundidad, desprendiendo una energía equivalente a 50 millones de bombas atómicas como la de Hiroshima. Las rocas de la zona de impacto se volatilizaron y se formó una onda de choque, semejante a un muro de polvo y roca incandescente que recorrió todo el planeta causando múltiples incendios y destruyendo todo en cientos de kilómetros.

El polvo y el hollín de los incendios llegaron a la estratosfera y allí se quedaron durante meses, bloquenado parte de la radiación solar y por lo tanto dificultando el proceso de fotosíntesis. Este choque provocó la desaparición de un 80% de la vida existente en esa época, entre ellos los famosos dinosaurios, si bien sus consecuencias también fueron desastrosas para los vegetales y el resto de animales, así como para el clima, que cambió radicalmente en muy poco tiempo.

Las primeras personas que lanzaron la teoría de que los dinosaurios desaparecieron a causa del choque de un meteorito fue en 1980 un equipo dirigido por el científico de origen español Luis Álvarez, causando una gran polémica en la comunidad científica, siendo acusados de sensacionalistas. Sin embargo, recientemente el geólogo Frank Kyte, perteneciente a la Universidad de Los Ángeles, después de haber recorrido durante años el océano Pacífico en busca de pruebas, encontró un fragmento minúsculo del meteorito, dos milímetros de lo que los científicos llaman condrita carbonácea y que son la prueba, parece ser que definitiva, de que el impacto existió.

Un choque similar al que produjo la extinción de los dinosaurios ocurre un promedio de cada cien millones de años. Sin embargo, lo cierto es que recibimos a diario muchísima materia del espacio. Varias toneladas al día, en forma de pequeños granos de polvo que caen por todas partes. De noche, esos impactos se ven bajo la forma de estrellas fugaces. Los meteoritos auténticamente catastróficos suelen caer en periodos de tiempo que se cifran en cientos de miles de años. No hay, pues, que preocuparse en exceso y si bien no hay nada que tenga riesgo cero, en este caso se aproxima mucho.

A pesar de la baja probabilidad de impacto, en 1989, el asteroide llamado 1989 FC, de más de 300 metros de diámetro, no contactó con la Tierra por unas escasas seis horas, siendo lo más relevante del caso que este hecho no fue descubierto hasta que ya había pasado de largo, rebasando la órbita de nuestro planeta. Según algunos expertos, el impacto de este asteroide podría haber acabado con la civilización.

Probabilidad de impacto
A continuación se muestra una tabla que indica la probabilidad de riesgo según el tamaño del meteorito.

Diámetro Impactos Daños
30 metros Cada 100 años 100 muertos
100 metros 1.000 años 10.000 muertos si impacta en la tierra, 1.000.000 si impacta en el océano
500 metros 100.000 años 500.000 si impacta en la tierra, 2.500.000.000 si impacta en el océano
1 kilómetro 500.000 años 1.000.000.000 si impacta en la tierra, 6.000.000.000 si impacta en el océano
3 kilómetros 5.000.000 años Asteoride similar al que extinguió los dinosaurios. Sobreviven sólo las formas de vida pequeñas y resistentes

"Impact. The threat of comets & asteroids", Gerrit Verschuur, Oxford U. Press

Fuente

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